为什么水星也很小却可以称为大行星,冥王星却不行?

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比起太阳系中的其他几大行星,水星的尺寸确实不大,确切的说是直径最小的行星,直径约为4880千米。水星的尺寸甚至还比不上卫星,例如,木卫三和土卫六的直径均大于水星,木卫四则与之相当。不过,虽然水星的尺寸较小,但仍然远大于冥王星,水星的直径比冥王星大两倍。冥王星的尺寸确实太小了,就连地球唯一的天然卫星——月球也比它大,月球的直径是冥王星的1.5倍。

不过,行星的定义并非完全取决于尺寸。根据国际天文学联合会的行星定义,成为行星需要满足三大条件:(1)围绕恒星(在太阳系中指的是太阳)公转;(2)质量足够大,使其外观能够呈现为球形;(3)能够清空公转轨道附近的其他天体,并且它的个头在该区域内最大。虽然冥王星围绕太阳公转,并且外观呈现为球形,但由于冥王星的轨道会闯入海王星,并且也在柯依伯带中与其他小天体的轨道相重合,所以冥王星不满足第三条要求,故冥王星不再被认为是行星,而是被重新归类为矮行星。反观水星,虽然它的尺寸相对较小,但它均满足行星的三大要素,所以水星被认为是行星。

就目前而言,太阳系中只有包括水星在内的八大行星。除此之外,还有包括冥王星在内的五个矮行星。根据2015年近距离飞掠冥王星的新地平线号探测器,冥王星的直径在矮行星中最大。不久前,有研究表明太阳系中可能还存在第九大行星,甚至第十大行星。不过,它们均未得到证实。这是因为它们远离太阳,我们在地球上很难直接观测到。

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