如果人类灭绝,谁会成为我们的“继承者”?有可能是黑猩猩吗?

我们智人,截止目前还不会出现在任何一个濒危物种名录之中,无论是与那些已经被打上“灭绝”标的人科人属成员相比,还是与沦为“极危”“濒危”“易危”的野生动植物相较,人都是幸运的。虽然演化没有目标,也不存在终点,但是假设人类在未来的某时某刻灭绝,那么我们如今的角色会被谁替代呢?会是近亲黑猩猩吗?

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很遗憾,最先被排除掉的可能就是黑猩猩、大猩猩或者红毛猩猩这样的非人灵长类动物,它们不会像《猩球崛起》中的凯撒,也无法是《金刚》里的King Kong。

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首先从数量上讲,黑猩猩早已被列入了濒危物种红色名录,属于濒危动物,而大猩猩的情况更糟,2种4个亚种,有的属于濒危,有的已经成为了极危物种,这意味着它们在野外状态下灭绝的概率很高,如果情况继续恶化,那么就很可能发展成为野生灭绝,进而灭绝。即便是跟我们亲缘关系略远的红毛猩猩,它们同样也面临着极危的悲惨现实。

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其次,从生存的可能性上看,由于基因的相似性,任何一种威胁人类的灾害、病菌都会作用于非人灵长类动物,它们需要和人类面对同样的境况。

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举例来说,感冒对于黑猩猩、大猩猩来说都是致命的,流感更是会使它们的种群遭到重创;又比如,此前在非洲爆发的埃博拉,对人和其他灵长类动物都会造成严重威胁,而它也加速了黑猩猩和大猩猩的灭绝。所以,如果人类灭绝来临,这些灵长类“远房亲属”很可能早于我们就已经灭绝了。

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迄今为止科学家已经鉴别出的动物多达百万种,包括大约4.7万种脊椎动物,还有约130万种无脊椎动物,要从如此多的候选者中找到那种幸运儿,确实有些困难,不过我们可以从已经发生过的5次物种大灭绝上找找答案。

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第一次物种灭绝发生在大约4.4亿年前的奥陶纪末期,它造成了85%的物种灭绝,其中在奥陶纪生息繁衍的三叶虫、海百合等海洋生物受到重创,由于气候变冷,海平面下降直接导致了海洋生物的生存危机,它们或改变体型,或潜入深海谋求生存。随后,到了3.6亿年前,海洋生物在泥盆纪大灭绝(第二次物种灭绝事件)中再次遭受打击,在泥盆纪得到发展的鱼类种群受到严重影响,浅海和深海珊瑚也都几近灭绝,但陆地生物受到的影响相对较小,一些两栖类动物得以幸存。

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2.5亿年前,第三次物种灭绝成了有史以来最为严重的一次,9成的海洋物种和7成的陆地物种灭绝。仅仅5000万年后,在始于2亿年前的第四次物种灭绝中,爬行动物又成了受创者,但同时一些恐龙家族的成员幸存并繁荣。我们相对熟悉的第五次物种灭绝,发生在6500万年前的白垩纪末期,当时的地球霸主恐龙在这次灭绝事件中告别地球,部分昆虫、两栖类、爬行类、兽脚类和哺乳类动物活了下来。

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事实上,每一次灭绝事件后,都会发生“适应性辐射”,幸存的物种从原始状态迅速多样化,它们在保留祖先部分特点的同时,演化出新的形态适应新的环境,至于新形态具体指的是什么,则是必然和偶然的结合,必然是指改变了的自然环境,而偶然则是指演化的方向。比如包括人类在内的哺乳动物的祖先,可以追溯到大约1.3亿年前的“始祖兽”,它长得如同大老鼠,曾经与恐龙共存,在恐龙灭绝后得以幸存并快速演化。

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因此,智力、语言、直立行走等这些人类独有的特征并不是幸存的关键。即便是当下正在进行的第6次物种大灭绝,智力、语言、直立行走也不是“谁能存活”的唯一决定因素。因为演化本身是不断适应的过程,足够庞大的种群数量和繁衍策略,以及能够存活下去的特征才是重点。

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如果真的要回答文章开始提出的那个问题,人类只能在一些限定条件下进行猜测,比如答案可能是“细菌”,毕竟算上古细菌,它们已经存在了近40亿年之久,而且至今依旧不可或缺,光是我们人类体内,就生活着近千种细菌,数量达到100万亿个;当然基于社会组织的发展情况,答案也可能是蚂蚁、蜜蜂等昆虫的后代,只是他们会变成什么样子,我们不得而知。

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