在整个宇宙中,从微小的尘埃到巨大的恒星,引力就是伟大的雕塑家,它于混沌中创造出形状和秩序,并驱动着斗转星移,循环往复。

而我们永远看不到月亮的背面,则完全是地月引力作用的微妙结果。

引力使得月球永远只有一面对着我们,而隐藏起了另一面。

地球和月球之间的这种引力关系,在宇宙中随处可见…

星系的命运

宇宙中重复着地球和月球之间的这种引力关系。

它控制着行星围绕着太阳旋转。

它将我们的太阳系与无数的其他类太阳系凝聚在一起,形成了我们所在的银河系。

塑造宇宙的力量(2)-MAAMX

但引力的影响可被感受到甚至更多,因为它还掌握着星系的命运。

当我们抬头仰望夜空时,能看到宇宙景象是因为恒星与星系发出可见光的缘故,但这并非夜空的全貌,因为宇宙中遍布尘埃和气团,用普通的天文望远镜是观测不到的。

大型射电望远镜阵列

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像位于美国西南部的新墨西哥州的这种大型射电望远镜阵列,则能使我们凝望宇宙深处,揭示那难以置信的引力现象。

仙女星系与银河系

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仙女星系(Andromeda)是一个旋涡星系(spiral galaxy),其大小和质量大约与银河系相同。

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这座由万亿颗恒星组成的岛屿般的星系,远在250万光年之外,而每小时这个距离在缩小50万公里

自从在宇宙大爆炸后的诞生之时起,大多数星系在彼此快速远离。

而还有一些星系形成得很近,被引力牢牢束缚着,银河系和仙女星系就是这样的两个星系。

计算机模拟显示它们将会相撞在大约30亿年后

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看,这就是银河系与仙女星系相撞时的模拟画面,所有这些如烟缕般逸出的其实都是恒星。

这些恒星系被从星系中撕扯出来,甩入茫茫的星际空间。

两个星系各自包含有千亿颗恒星,穿越彼此,而引力之手又将它们拖回。

而我们只是这些小点其中之一。

我们的地球和太阳系,或者会被抛进星际空间,或者会处在这个千亿恒星的大漩涡中,这些恒星相互绕转,会形成一个新星系的核心。

30亿年后!如果人类那时还存在,想象将会看到怎样的情景。当仙女星系靠近时,抬头凝视天空 –

天空将被无数恒星点亮,而即将来临的星系的碰撞产生的能量将生成数亿颗新的恒星。

那会是多么宏伟壮丽的景象…

宏大的引力作用

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而更宏伟的是规模宏大的引力作用。

它将相隔如此遥远的星系拉在一起,继而创造出了最宏伟壮丽的结构。

我们的银河系是室女座星系团(the Virgo cluster)的一部分。

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图像中的每个光点不是恒星而是星系

共有约2,000个星系在这个星系团中,它们都被引力束缚在一起,使室女座星系团成为了我们最大的一个星际邻伴。

这么看来,似乎引力的威力是无穷的。

它的影响穿越广袤的时空而被感知。

这种看不见的力量,在太阳系的每颗行星上,以及在其他恒星系统的行星上都有不同的表现。

依附于质量的引力

引力依附于质量而存在。天体的质量越大,它的引力也就越强。

太阳系中,引力最大的天体是太阳。

太阳的质量极大而体积相对较小,因而它的表面重力是地球的28倍之多。

不过,和宇宙中最怪异地方之一的极端引力相比,太阳的引力根本不值一提。

想象这样的引力世界,比太阳还大的质量挤压成而直径仅有20千米的球体。

大约50多年前,我们才首次探测到这种神奇的星体。不过有关它的发现却开始于一千多年以前…