NASA将允许研究人员乘用商业亚轨道飞行器|需立生死书-MAAMX

NASA打算允许研究人员随其有效载荷一道乘用蓝源的“新谢泼德”(如图)和维珍银河的“太空船二号”等亚轨道飞行器

【《航天新闻》1月31日报道,航小宇翻译】NASA破天荒地打算允许研究人员同其有效载荷一道乘坐商业亚轨道飞行器,从而结束多年来的反复争论和再三考虑。该局1月29日发布了一项招标文件草案,为其“飞行机遇”计划征集有效载荷。“飞行机遇”计划专门为此类有效载荷提供乘用高空气球、抛物线飞机和商业亚轨道飞行器飞行的机会,包括蓝色起源公司和维珍银河公司眼下正在试飞的可重复使用亚轨道飞行器

研究人员以往可提出让有效载荷乘用蓝源的“新谢泼德”或维珍银河的“太空船二号”,但那些载荷必须是自动化的。新发布的招标文件草案首次允许研究人员提出随其载荷乘这些飞行器飞行的方案。NASA主管航天技术的副局长路透同日在第23届商业航天运输年会上宣布了允许研究人员随载荷飞行的计划,称让人员参与这类飞行的可行性正在增大,也正在得到验证。

按照该招标文件草案,不论乘用哪种飞行器,研究型有效载荷都必须属于两大类。一类是用于与NASA探月规划和支持低轨商业活动相关的研究,另一类则是用于与商业亚轨道应用和低轨商业化相关的研究。第一类项目最多可申请65万美元,第二类是45万美元。

希望随载荷一起飞行的研究人员必须接受现行联邦法律有关商业亚轨道航天飞行的“知情同意”条款,即此等飞行器的乘用者承认此等飞行器尚未通过联邦航空局(FAA)的安全性认证。招标文件草案说,“NASA对于本项招标下开展的亚轨道飞行不承担安全责任”。招标文件草案还要求飞行器有良好的飞行记录。文件指出,对于拟搭乘航天飞行参与者的飞行器,同款设计飞行器在过去14次飞行中发生发射或再入事故的次数不得超过1次。

允许研究人员随载荷一道飞行的提法由来已久。时任NASA常务副局长加弗2013年曾在一次亚轨道研究会议上宣布,该局将会对人员随载荷飞行解禁。不过,这些计划的实施推后了多年,部分原因是加弗在那之后不久便离开了NASA,同时也是因为商业亚轨道载人飞行器研制工作出现了推迟。

路透的前任尤尔奇克2017年底在另一次亚轨道研究会议上重新为研究人员乘用亚轨道飞行器打开了大门。他当时说,在亚轨道飞行器乘用问题上NASA将会考虑采用与抛物线飞机飞行相同的办法。NASA早就允许研究人员同载荷一道参加抛物线飞机飞行。

蓝源和维珍银河尚未开始商业载人飞行,无论是研究人员还是游客,但有望在不久后这样做。维珍银河此前表示,它打算在新墨西哥州美洲航天港对“太空船二号”飞行器做完最后一系列试飞后,于今年夏天启动商业飞行。蓝源主管全球销售、市场推广和客户体验的副总裁莫里1月29日在商业航天运输年会的一场分组会上说,蓝源还有几次试飞要做,但正期待着在年内开始载人。

美国以外的其它政府机构已经宣布了要让研究人员乘用亚轨道飞行器的计划。意大利空军去年10月同维珍银河签了一项协议,要用“太空船二号”开展一次还将有三名人员参加的研究飞行。

NASA新宣布的消息受到了亚轨道研究支持者的欢迎。西南研究所空间科学与工程分部副部长斯特恩说,“我们早就认为NASA该这么做”;“这太让我激动了”。他说,有研究人员陪着载荷就省得要让载荷能自动运行了,由此可降低载荷费用,并提高可靠性。至于此类飞行的风险,他指出,很多领域的科学家都对在极端和危险条件下工作习以为常。

NASA正在征求业界对招标文件草案的意见,截止时间是2月14日。该局准备在2月底前发布正式的招标文件。斯特恩说,他预计年内就会有研究人员被NASA选中,从而与实验设备一道上天飞行。