银河系中心是一个极端环境。那里恒星的密度不可思议地达到了每3.25光年(1秒差距)1000万颗;那里存在着一个质量超过太阳400万倍的大黑洞……近几十年来,天文学家一直在试图理解银心的力量。而最近,在这个“发生任何事都不足为奇”的银河系中心,天文学家又发现了“怪东西”。

不像任何一种已知物,银河系中心发现6个奇怪的“球”-MAAMX

Universe Today

近日一批科学家在《自然》杂志刊文称,他们在银河系中心发现了一系列围绕银心黑洞旋转的“球状物”。它们看上去像气体云,体积庞大,但行为却又像恒星。它们每100至1000年围绕银心黑洞飞行一圈。“球状物”拥有高度偏心的椭圆轨道。远离黑洞时,它们看起来小之又小;而当它们离黑洞很近时,又会被神奇地拉得很长。

科学家2005年发现了第一个这样的“球状物”(G1)。2012年,第二个“球状物”(G2)被发现。2014年,人们发现G2虽然到达了距离银心黑洞最近的点上,却没有像普通的气体云那样被撕碎。

在银心附近发现的“球状物”现已增加到了6个。通过近红外数据分析,人们发现G1和G2拥有极为相似的轨道,另外4个(G3、G4、G5和G6)的轨道差异很大。研究人员正在判断这6个“球状物”是否都是同类,抑或只有G1和G2是同类。

不像任何一种已知物,银河系中心发现6个奇怪的“球”-MAAMX

根据已经掌握的信息,研究人员认为这6个庞大的“球状物”可能是6对在黑洞引力支配下处于融合过程中的双星。

双星的融合通常需要很长的时间,但它们的融合很可能是受到了银心黑洞引力的驱使。融合过程中的双星会从对方身上攫取物质,并形成一团笼罩着双方的尘埃气体云。而这可能就是这些“球状物”看起来体型庞大的原因。

研究人员在观察气体从G2身上脱落的过程中还发现,虽然外层物质被拉得很长,G2的核心却依然保持着紧凑的结构。这表明某种力量让它保持着完整。最有可能的一种情形就是,其内部存在着恒星。

不像任何一种已知物,银河系中心发现6个奇怪的“球”-MAAMX

银心存在许多奇怪的“球状物”,围绕着超大质量黑洞(白色十字所在位置)飞行。Anna Ciurlo / Tuan Do / UCLA Galactic Center Group

参考:
Astronomers discover class of strange objects near our galaxy’s enormous black hole
http://newsroom.ucla.edu/releases/astronomy-strange-objects-galaxy-black-hole
A population of dust-enshrouded objects orbiting the Galactic black hole
https://www.nature.com/articles/s41586-019-1883-y